在地球上,当熔岩中的气泡在适当的条件下冷却时,会形成紫水晶。在太空中,一颗质量接近太阳的垂死恒星能够产生一样诱人的紫水晶结构。

当像太阳这样的恒星耗尽燃料时,它们会从外层抛出,恒星的核心会收缩。天文学家使用NASA在天文台观察这些即将到期的恒星,发现了一个超热气体的气泡,这是行星状星云,称为IC4593,距地球约7800光年,IC4593是Chandra探测到的最遥远的行星状星云。

IC4593的这张新图像具有Chandra发出的紫色X射线,这与世界各地的大地测量仪中发现的紫水晶具有相似之处。Chandra检测到的气泡来自加热到一百万度以上的气体。这些高温很可能是由从恒星收缩的核心吹走,并撞入先前由恒星喷射出的气体的物质产生的。

行星耗尽状态

(图来自NASA)

该合成图像还包含来自哈勃太空望远镜的可见光数据(粉红色和绿色)。哈勃图像中的粉红色区域是来自由氮气、氧气和氢气组成的较冷气体发射的重叠,而绿色发射主要来自氮气。

IC4593被天文学家称为“行星状星云”,这是一个听起来具有诱导性的名称,因为这类物体与行星无关。实际上,行星状星云是在恒星内部与太阳质量收缩及其形成之后形成的,外层膨胀并冷却。以太阳为例,在未来数十亿年的红色巨星阶段,其外层可能会延伸到金星的轨道。

除了热气之外,研究还发现了位于IC4593中心的点状X射线源的证据。这种X射线发射的能量比热气气泡高。点源可能来自丢弃其外层以形成行星状星云的恒星,也可能来自该系统中可能存在的伴星。